Existe algo tão fascinante quanto os preparativos para uma longa viagem? Há um burburinho de atividade no cais, à medida que os suprimentos são carregados, as malas são levadas pela prancha, o trabalho de latão polido e os decks limpos.

Com uma orgulhosa história marítima que remonta a 600 anos, o Porto, o livro de imagens de Portugal, é a plataforma de lançamento óbvia para qualquer aventura a bordo.

Minha casa nos próximos 11 dias, o elegante Azure Cênico de 80 metros, está ancorado no histórico Cais da Estiva, na cidade. Na outra margem, as famosas casas portuárias como Sandeman, Graham, Offley e Taylors, que existem desde o duque de Wellington, deram aos exércitos de Napoleão um nariz sangrento na Guerra Peninsular.

Enquanto os grandes navegadores de Portugal percorrem uma curta distância a jusante e na vastidão do Oceano Atlântico, o Scenic Azure seguirá o rio Douro até a fronteira espanhola e explorará a região vinícola mais antiga do mundo; parte da qual é agora protegida como Património Mundial da UNESCO.




Um cruzeiro no rio é a maneira ideal de explorar o magnífico Vale do Douro, uma região rica em sítios arqueológicos, igrejas barrocas, mosteiros, fortalezas antigas e paisagens arrebatadoras, mas também é celebrada pelas suas azeitonas, gado de corte, trigo, amêndoas, kiwis, citrinos e uvas.




Embora o Douro seja sinónimo de porto - vintage, tawny, rubi, branco e rosé, a sua última encarnação - a região também produz magníficos vinhos de mesa, incluindo o jovem verde, o rosé e os seus tintos amigos da comida feitos a partir de uvas indígenas como touriga nacional, touriga franca e tinta barrola.




Apesar dos óbvios preparativos pré-viagem a bordo do Scenic Azure, o nosso cruzeiro de 11 dias Unforgettable Douro começa com um dia inteiro de turismo no Porto - tempo suficiente para superar o longo voo da Austrália (os meus companheiros são australianos, americanos, canadianos e Brits).




É início de agosto e os restaurantes à beira-rio estão repletos de turistas franceses e alemães comendo sardinhas assadas, bacalhau e chouriço. Mas suba a colina por 10 minutos e descobrirá uma das cidades mais lindas da Península Ibérica - uma mistura inebriante de arquitetura medieval, gótica, art nouveau e obstinada do século XX.

Para uma cidade tão compacta, o Porto tem um estoque impressionante de edifícios cívicos, museus, palácios episcopais, jardins municipais, igrejas e pontes, incluindo a Ponte Dom Luis I, projetada por um estudante do engenheiro francês Gustave Eiffel.




A maioria dos visitantes gravitam naturalmente em direção à Rua de Santa Catarina. A principal área comercial da cidade é repleta de confeitarias, mercearias, lojas elegantes e lugares como o Café Majestic, onde JK Rowling aparentemente escreveu os primeiros esboços para o que se tornaria o gigante Harry Potter.

Mas o meu favorito é a igualmente mágica Estação Ferroviária de São Bento, um ímã para todos os magos dos garotos. Inaugurada em 1915, a enorme estação ferroviária de artes marciais revestida a pedra apresenta uma série de murais que retratam cenas da história portuguesa ao lado de imagens pastorais do Douro. Murais semelhantes, com estes distintos azulejos azuis e brancos, podem ser encontrados em todo o Porto.

Mas nenhuma visita a esta cidade afluente está completa sem se aventurar do outro lado do rio até Vila Nova de Gaia, que abriga as casas portuárias mais conhecidas do mundo. A maioria oferece degustação de vinhos e visitas guiadas. Atualmente, a antiga margem do rio é repleta de cafés, bares, vendedores de rua e outras atrações, como uma gôndola aérea futurista.

No momento em que o Scenic Azure se afasta de seu ancoradouro no Cais da Estiva no fim da tarde, já estou confortavelmente acomodada em minha cabana - uma suíte com varanda no deck de diamantes - ao lado da área de recepção e do Azure Lounge & Bar. .

Tendo acabado de passar duas semanas em uma cabine apertada de um veleiro, minha suíte de varanda parece grandiosa. Além da cama queen-size confortável, a cabine tem um frigobar bem abastecido, TV via satélite, mesa de trabalho e um banheiro elegante. Ah, e Jaimie, meu mordomo imperturbável; com apenas 48 cabines e uma equipe de 38 pessoas, a atenção pessoal é uma marca registrada do Scenic Azure, a mais recente adição à luxuosa frota européia da empresa.




Os designers do navio incluíram alguns toques inteligentes, como as janelas e persianas elétricas, a arrumação da mala debaixo da cama e um amplo espaço para pendurar. A varanda, embora compacta, é uma adição que vale a pena e um lugar encantador para uma bebida antes do jantar, enquanto observa a paisagem passar; o frigobar de cortesia, que inclui vinho, cerveja, refrigerantes e lanches variados, é reabastecido diariamente.

Há uma atenção similar exibida na sala de jantar formal do navio, a Crystal Dining. Os menus de almoço e jantar apresentam pratos clássicos europeus, como filé mignon, risoto e cordeiro wellington, e uma boa seleção de pratos portugueses, queijos locais e sobremesas de dar água na boca. Buffet de café da manhã é igualmente sumptuoso.

Sob o comando de seu jovem capitão Emanuel Oliveira, ex-oficial da Marinha Portuguesa, o Scenic Azure começa sua viagem de forma despreocupada. Viajando a uma velocidade média de apenas oito nós, há muito tempo para beber nas vistas e sons do Vale do Douro. Do Porto a Entre-os-Rios, nosso primeiro destino, passamos por mansões ornamentadas do século XIX, casas de pedra em ruínas, igrejas góticas e modernas casas de vidro e concreto. A margem do rio é pontilhada com praias arenosas - um popular refúgio à tarde para famílias, nadadores e praticantes de caiaque.




No segundo dia, todos se acomodaram na rotina sem pressa do navio. Todas as noites, a diretora de cruzeiros Raquel Miranda oferece aos hóspedes um briefing sobre as excursões em terra do dia seguinte e atualiza os hóspedes sobre as atividades de bordo, incluindo aulas de ioga e fitness, passeios de barco e aulas de português.

Naturalmente, há muitas distrações para os hóspedes que optam por passar o dia a bordo. O navio é equipado com um deck enorme, com piscina de imersão, fitness center, loja de presentes e deck panorâmico coberto.

À medida que avançamos rio acima em direção a Vega de Terron, do outro lado da fronteira espanhola, há muito espaço para explorar o interior. Os modernos autocarros com ar condicionado transportam-nos para cidades antigas como Guimarães, Lamego e Salamanca. Outras opções incluem uma visita privada ao Palácio de Mateus, passeios de caiaque no rio Sabor ou uma caminhada guiada pela histórica propriedade Croft na Quinta da Roeda. Também há delícias inesperadas, como a sonolenta aldeia de Ucanha, onde exploramos sua fortificada ponte e torre medievais - uma das mais bem preservadas da Europa.




"Infelizmente, muitas dessas lindas casas antigas estão vazias", diz o nosso guia. "Os jovens estão deixando o campo. Há mais empregos e entusiasmo na cidade. Essas aldeias são agora apenas para os idosos."

Para muitos dos meus convidados, a paisagem deslumbrante do Douro, com os seus dramáticos terraços de vinha, serras escarpadas secas e cidades portuárias movimentadas, será a parte mais memorável deste cruzeiro de 11 dias, mas para mim será o entusiasmo, bom humor e genuína calor dos nossos anfitriões portugueses, especialmente aqueles no Scenic Azure, que ficarão comigo. Como o famoso poeta português Fernando Pessoa disse: "Os europeus não são verdadeiramente europeus porque não são portugueses".

GUIA DO INICIANTE AO CRUZAMENTO DE RIO

Não há mistério sobre a crescente popularidade dos cruzeiros fluviais ao redor do planeta. O que poderia ser mais agradável do que assistir pitorescas aldeias e castelos à deriva da sua varanda privada? Um cruzeiro no rio oferece a oportunidade de visitar vários destinos sem ter que desembalar suas malas. Navios de cruzeiro fluviais modernos são geralmente muito menores do que suas contrapartes oceânicas, o que significa uma experiência de viagem mais íntima.




Ao se adaptar a uma rotina diária, seu navio se sentirá exatamente como um hotel flutuante, completo com uma sala de jantar de primeira classe e um bar de coquetéis. Mas há uma série de coisas que cruzadores fluviais de primeira viagem precisam ter em mente. Primeiro, o cruzeiro no rio não é necessariamente um feriado passivo - os navios de hoje oferecem uma gama de aulas de ioga, fitness e bem-estar; Para os mais energéticos, há expedições de caminhada, ciclismo e caiaque. Em segundo lugar, abraçar o lado glamouroso para cruzar o rio - certifique-se de embalar algo especial para vestir na mesa do capitão.